臨危 要互相照應
第6件事 桉樹

2017-5-25

走進桉樹林,你會發現自己被一種獨特的氣味包圍:刺鼻、辛辣,還有一點點肥皂味。這是一種桉樹製造和釋放的化學物質,叫作揮發性有機物(volatile organic compound,簡稱VOC)。大部分的VOC不含氮,對植物來說相對容易製造。對一棵樹來說,在森林裡大量釋放VOC沒有真正的壞處,因此才會有人類嗅覺已熟悉的桉樹氣味。相反的,人類嗅覺偵測不到大部分的VOC。在森林裡,VOC的製造量有高低起伏,這是因為每種VOC都會根據某種信號而開啟或關閉。茉莉酸(jasmonic acid)就是其中一種常見的信號,會在植物受傷時被大量製造。

植物與昆蟲之間的戰爭已持續四億年,科學家推斷,在葉子第一次受傷之後,植物就開始灌注毛毛蟲毒藥到葉子裡,毒藥刺激了VOC的製造。科學家進一步假設,VOC必定傳送至少一英里遠(約一.六公里),其他樹偵測到VOC並把它視為求救信號,提早用毛毛蟲毒藥武裝葉子。一九八○年代的毛毛蟲代代都死得很淒慘,樹靠這種長期戰術,扭轉了戰爭的走勢。根據多年觀察,研究人員相信地面上的信號傳遞是可能性最高的解釋。他們知道樹不是人類,也沒有感情:對人類沒有感情。樹不在乎人類,但它們可能在乎彼此。或許在碰到危機時,樹會彼此照應。